lun. Déc 11th, 2023
    La transition énergétique et la production éthique du lithium

    Le lithium, un composant clé dans la production de batteries pour véhicules électriques, joue un rôle essentiel dans la transition énergétique à l’échelle mondiale. Avec la demande croissante de voitures électriques, deux questions importantes se posent dans l’industrie : La production de lithium peut-elle satisfaire cette demande croissante de manière environnementale et socialement responsable ?

    Le Chili possède les plus grandes réserves de lithium au monde, et SQM, une entreprise basée à Santiago, est le principal producteur du pays. La plus grande mine de lithium du Chili se trouve dans le Salar de Atacama, un immense désert de sel dans le désert d’Atacama, le lieu le plus sec de la Terre après l’Antarctique. Pendant des centaines de milliers d’années, l’eau de pluie descendant des montagnes voisines a accumulé des minéraux, y compris du lithium, dans ce salar. Sous la surface se trouve une saumure, une eau extrêmement salée avec une précieuse teneur en lithium.

    La saumure s’accumule dans une série de bassins, où l’eau commence à s’évaporer, ce qui entraîne une concentration plus élevée de lithium dans chaque bassin. Dans le bassin final du Salar, la teneur en lithium atteint près de 5 pour cent. Ensuite, la saumure est transportée par camions jusqu’à l’usine de traitement de SQM, située près de la ville côtière d’Antofagasta, où elle est transformée en carbonate de lithium et en hydroxyde de lithium. Ces produits sont principalement envoyés aux fabricants asiatiques pour être utilisés dans la production de batteries. Il est important de noter que cette usine de traitement représente près de 20 pour cent de la capacité mondiale de traitement du lithium.

    Bien que l’industrie du lithium au Chili ait contribué à la renommée du pays dans l’un des secteurs les plus dynamiques du monde, des préoccupations ont été soulevées quant à l’épuisement possible des ressources en eau en raison de l’extraction de la saumure par les sociétés de lithium. SQM affirme avoir pris des mesures pour minimiser les impacts environnementaux et insiste sur le fait que les études menées par ses propres experts et des chercheurs externes ne montrent aucun effet néfaste sur les ressources en eau locales. Cependant, le manque d’informations indépendantes constitue un défi pour des scientifiques comme Mariana Cervetto, qui estiment que des données vraiment objectives sont nécessaires pour aborder ce problème de manière concluante.

    Les investisseurs, notamment dans des centres financiers tels que Londres, sont également préoccupés par la production durable de lithium. Alors que des milliards de dollars sont investis dans la chaîne d’approvisionnement du lithium et d’autres minéraux critiques, les considérations environnementales, sociales et de gouvernance sont devenues primordiales. Brian Menell, fondateur de TechMet, une entreprise d’investissement impliquée dans l’extraction et le traitement du lithium et d’autres minéraux essentiels, reconnaît la nature finie inhérente à l’exploitation minière, mais souligne la possibilité d’opérations bien gérées, transparentes et à faible impact environnemental et empreinte carbone.

    La demande de métaux tels que le lithium dans la transition énergétique présente une opportunité d’investissement unique, avec pour objectif de produire des millions de véhicules électriques chaque année d’ici 2030. Pour atteindre cet objectif, une augmentation substantielle de l’approvisionnement en lithium est nécessaire. Menell estime que les prix de ces métaux augmenteront inévitablement à mesure que les pays rechercheront la sécurité énergétique. Il soulève également des préoccupations quant à la domination de la Chine dans la production et le raffinage des batteries au lithium-ion, et plaide en faveur d’investissements supplémentaires pour garantir une chaîne d’approvisionnement équilibrée et sûre dans le monde entier.

    Avec la transition énergétique devenant de plus en plus cruciale, la production durable de lithium et d’autres minéraux critiques est essentielle. Trouver un équilibre entre la satisfaction de la demande mondiale et la minimisation des impacts environnementaux et sociaux reste un défi, mais les progrès en matière de gouvernance et de transparence offrent de l’espoir pour des pratiques responsables et éthiques dans l’industrie.

    FAQ:

    Q: Quelle est l’importance du lithium dans la transition énergétique ?
    R: Le lithium est crucial pour la production de batteries pour véhicules électriques, ce qui en fait un composant vital dans le passage à des sources d’énergie durables et propres.

    Q: Quel pays possède les plus grandes réserves de lithium ?
    R: Le Chili possède les plus grandes réserves de lithium au niveau mondial.

    Q: Comment le lithium est-il extrait et traité ?
    R: Le lithium est extrait de la saumure, une eau extrêmement salée avec une précieuse teneur en lithium. La saumure s’accumule dans des bassins où elle s’évapore pour concentrer le lithium, puis elle est traitée dans des usines spécialisées pour obtenir du carbonate de lithium et de l’hydroxyde de lithium.

    Q: Quelles sont les préoccupations associées à la production de lithium ?
    R: Une préoccupation importante est l’épuisement possible des ressources en eau dans les régions riches en lithium en raison de l’extraction de la saumure. D’autres préoccupations incluent les impacts environnementaux et sociaux des opérations minières.

    Q: Comment l’industrie du lithium aborde-t-elle ces préoccupations ?
    R: Les sociétés de lithium investissent dans des études et collaborent avec des experts pour minimiser les impacts négatifs. Cependant, le manque d’informations indépendantes rend difficile une approche complète de ces préoccupations.

    Q: Pourquoi les investisseurs s’inquiètent-ils de la production durable de lithium ?
    R: Les investisseurs se concentrent de plus en plus sur les considérations environnementales, sociales et de gouvernance. La durabilité et les pratiques éthiques des entreprises impliquées dans la chaîne d’approvisionnement en lithium sont considérées comme des facteurs importants dans les décisions d’investissement.

    Q: Quels sont certains des défis pour répondre à la demande croissante de lithium ?
    R: À mesure que la demande de véhicules électriques augmente, une augmentation significative de l’approvisionnement en lithium est nécessaire. Satisfaire cette demande nécessite un investissement substantiel dans la capacité de production et de raffinage. De plus, les préoccupations concernant la domination de la Chine dans la production de batteries au lithium-ion présentent des défis pour atteindre un approvisionnement mondial équilibré.

    Sources:
    [Lien vers BBC News](https://www.bbc.co.uk/news/av/business-60558125)

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